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Quelques aspects de l'apiculture traditionnelle

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Quelques aspects de l'apiculture traditionnelle

Message par Admin le Sam 13 Aoû - 19:36





Péone : fentes d'envol des abeilles qui
occupaient les ruches placards intégrées
dans l'épaisseur d'un mur exposé au sud
Quelques aspects de l'apiculture traditionnelle dans le comté de Nice du XVIe au XIXe siècle

par L. N. Masetti
Musée des Arts et Traditions Apicoles de Fontan
Route de Berghe, 06540 Fontan - FRANCE


Article paru aux pages 250 à 255 du n° 184 de La Santé de l'Abeille
Avec l'aimable autorisation de la revue "La
Santé de l'Abeille"




Les anciens ruchers placards

En 1600, Olivier de Serres, agronome et jardinier de Henri IV, dans son Théâtre de l'agriculture et
desménages des champs
conseillait aux apiculteurs de France : " Pour
protéger les abeilles des larrons, la solution de l'emmurer est
retenue. La muraille est percée en dehors par petits trous, comme ceux
d'un crible, toutefois en petit nombre... et en dedans vers le logis,
une armoire fermant avec son huis est fabriquée pour vendanger et
nettoyer les ruches. "

Nous ne savons pas si les habitants de l'ouest du Comté de Nice ont lu le Théâtre de l'agriculture et desménages des champs
mais presque à la même époque ils ont commencé à bâtir dans les murs de
leurs maisons des armoires ou ruches placards comme préconisé par
Olivier de Serres.

Cela se passait à Saint-Vallier-de-Thiey, sur la place principale du
village qui s'appelle encore aujourd'hui la Place de l'Apié, à
Saint-Etienne-de-Tinée, mais surtout à Péone dans le Haut-Cians où les
ruches placards sont présentes dans une quarantaine de maisons du
village et de la campagne (1).

Il s'agissait d'une forme d'apiculture familiale et montagnarde qui
fournissait aux paysans une vendange de miel qui satisfaisait leur
nécessité et même davantage si on considère que localement on appelait
ces ruches placards les graniers dar mel, c'est-à-dire les greniers du
miel.

Un cas unique




Les maisons des abeilles
de la vallée de la Roya

Presque en même temps, vers l'est de la région, dans la haute vallée de
la Roya, les habitants de la Brigue et de Tende ont eu l'idée d'emmurer
eux aussi leurs abeilles ou plutôt d'abriter les ruches dans des enclos
en pierre qu'ils ont baptisé maisons des abeilles. Même si certaines
maisons des abeilles ont été construites dans la Tinée et la Vésubie,
c'est la vallée de la Roya qui présente une concentration extraordinaire
de ces enclos, vrais sanctuaires mais aussi cénotaphes des abeilles qui
étaient étouffées en fin de saison pour effectuer la récolte. Environ
cent maisons des abeilles, un cas unique et extraordinaire dans
l'architecture rurale, ont été bâties dans cette vallée, de la fin du
16e au XIXe siècle (2).



Il ne s'agissait plus d'une apiculture familiale, mais d'une
exploitation mercantile, d'une apiculture de rapport qui a laissé une
trace indélébile dans les traditions de cette vallée où coulaient le
lait et le miel grâce à l'extraordinaire flore locale basée sur des
immenses pâturages et des vallons où poussaient toutes sortes de plantes
sauvages.

La flore régionale

Si le littoral des Alpes-Maritimes a l'avantage des hivers doux et très
courts, en été les fleurs disparaissent à cause de la sécheresse.




Abeille butinant de la lavande
D'autre part, les plateaux et les profondes
vallées séparées par des hautes montagnes présentant une flore estivale
extrêmement variée.

Dans la Tinée, la Vésubie et la Roya, on trouvait le sainfoin,
la lavande, le thym et la sarriette en grande quantité mais les paysages
ont subi, à partir du XXe siècle, une forte dégradation à cause des
changements dans les techniques agropastorales, la déforestation, la
multiplication des résidences secondaires, etc.


Les grandes prairies où poussaient la luzerne, le
sainfoin et le trèfle blanc ont disparu tandis que la cueillette de la
lavande sauvage a été abandonnée. On est bien loin de l'époque où l'on
interdisait la récolte des plantes mellifères avant la fin de juillet
pour permettre leur butinage par les abeilles !

La transhumance

Depuis des siècles, la transhumance des abeilles a été pratiquée dans
l'ouest des Alpes-Maritimes et après l'hivernage dans des lieux proches
du littoral, on les amenait sur les stations estivales dans les
montagnes de moyenne altitude entre 500 et 1 200 mètres.

Le transport était assuré pendant la nuit à dos de mulet, plus rarement
sur les épaules de l'apiculteur, en enfermant les brusques dans des sacs
(3). Parfois, deux propriétaires étaient associés par une sorte de
contrat de mégerie : celui demeurant sur le littoral gardait les
abeilles de propriété commune, du mois d'octobre au mois de mai et
s'occupait de l'essaimage, l'autre qui habitait la montagne, les
surveillait chez lui du mois de juin à septembre et effectuait la
récolte du miel et de la cire dans une cabane ou une tente placée près
du rucher. Les dépenses de transport des ruches et les produits récoltés
étaient partagés à part égale aux dates du 15 août et du 8 septembre,
mais plus souvent des possédants résidant à Nice achetaient des ruches
qui, par un contrat de mégerie ou contrat à moitié, étaient exploitées
par des paysans de l'arrière-pays (Aspremont, Eze, Levens, Gilette,
etc.).

L'essaimage

Le grand agronome Columelle (ier siècle après J.-C.), dans son traité De
rustica, nous rappelle qu'au lever de la constellation des Pléiades au
solstice, les abeilles essaiment
(ab exortum vergiliarum ad solstititum examinant alvi).




La fièvre de l'essaimage : deux
guetteurs surveillent les abords
du rucher

Autrefois, l'essaimage naturel, favorisé par la petite capacité des
bruscs, était le seul moyen pour repeupler le rucher décimé par la
pratique de l'étouffage.
On peut dire que la fièvre de l'essaimage était très contagieuse au
point de s'emparer de toute la famille de l'apiculteur et souvent même
des voisins qui observaient le rucher et ses abords avec une mine
chafouine.

Un guetteur, souvent une femme tricotant avec nonchalance, surveillait
la barbe d'abeilles qui s'allongeait sur la planche d'envol.
Quand l'essaim se levait en vol avec un bruissement en crescendo, le
guetteur abandonnait son poste et tapait bruyamment sur une vieille
casserole, suivi à l'instant par les membres de la famille brandissant
d'autres instruments de cuisine pour renforcer le charivari et faire...
poser l'essaim ! Une réminiscence de la mythologie grecque, reprise par
le droit romain et transmise à nos jours ! (4)



Une fois l'essaim posé, on plaçait une ruche vide près de la branche et
on passait du concert sonore au bel canto en adressant aux abeilles
l'invitation à entrer, en fredonnant : casa nova, casa nova (maison
neuve, maison neuve) à La Brigue, ou caray, caray (entre, entre) à
Péone.

Autrefois les essaims n'étaient jamais vendus car on disait que dans ce
cas l'argent portait malheur au vendeur et la mort aux abeilles.

Dans la Haute-Tinée et à La Brigue, les essaims étaient donnés ou
faisaient l'objet d'un troc : un essaim contre un petit chevreau !

Les chasseurs de miel

Mais si les essaims étaient convoités pour augmenter le cheptel apicole,
il y avait une autre activité qui permettait, sans beaucoup de travail,
de s'emparer du miel : des siècles durant, peut-être des millénaires,
les Alpes-Maritimes comme le Verdon, ont été le théâtre de la chasse au
miel avec des conséquences quelquefois tragiques.



En effet, les toponymes hérités des abeilles ne manquent
pas : La Roche des Abeilles à Puget-Théniers, les hameaux d'Abeille et
de La Billière dans la Tinée, mais surtout Roquebillière, village de la
Vésubie, qui s'appelait d'antan Rocca Abeigliera (roche aux abeilles),
sans oublier Capo d'Abeglio (de abeglia = abeille), appelée aujourd'hui
Cap d'Ail.

Ces dernières villes sont les seules dans les Alpes-Maritimes à
se parer d'un symbole apicole. À Cap d'Ail, trois abeilles s'élèvent
vers le ciel bleu comme pour remplacer les vigies de la tour génoise
(tour d'Abeglio) bâtie sur un rocher dominant la Méditerranée pour
alerter les habitants de l'approche de vaisseaux sarrasins.


D'azur à la tour d'argent
sur une terrasse de sinople,
accompagnée de trois abeilles d'or, deux en flanc, une en chef
=>



En ce qui concerne Roquebillière, il faut dire que
l'ancien village romain (Roquebillière a changé trois fois de place) se
trouvait au pied d'un rocher où les abeilles s'étaient installées depuis
la nuit des temps dans une cavité à mi-hauteur que les habitants
avaient nommée la fenêtre. Cette fenêtre était violée chaque année par
un chasseur de miel qui se laissait descendre par une corde et qui, armé
d'un sabre, coupait les gâteaux de miel pour les distribuer aux pauvres
et aux enfants du village.




Ecartelé en premier et quatrième d'azur au
lion couronné d'or, en deuxième et troisième d'or aux trois abeilles
d'azur, mal ordonnées

Cette aventure a continué encore après la dernière guerre mondiale
jusqu'au jour où les abeilles ont disparu probablement anéanties par une
maladie.



Dans la vallée de la Roya, on énumère au moins trois emplacements où l'on effectuait la récolte du miel sauvage.

Premièrement dans le Cayros, en amont du vallon de Mérimée où s'est
déroulée la tragédie du rocher de la fourche. Il y a plus de 60 ans, en
descendant du sommet du rocher, un gars vaillant, armé d'une fourche, se
trouva coincé devant la cavité où se trouvaient les bresca. Énervé et
peut-être affolé par les piqûres, il planta la fourche avec véhémence
dans les gâteaux de cire mais la corde se cassa et il tomba d'une
hauteur de 60 mètres se tuant sur le coup. La fourche est restée plantée
dans la cavité de nombreuses années et s'y trouve peut-être encore.



Le deuxième emplacement se trouve dans les gorges de Saorge, près de
l'embouchure de la Bendola, affluent de la Roya, et sur un rocher appelé
le Chame (essaim). Ici la chasse au miel s'est déroulée pendant
plusieurs années jusqu'à disparition du chame.
Le troisième se trouve dans le vallon de la Magia, encore un affluent de
la Roya, au lieu-dit La Morgue, où la chasse au miel s'est déroulée
ainsi que la récolte de pigeonneaux et oeufs de pigeons jusqu'aux années
30 !

La récolte et l'extraction du miel



Méthodes de récolte

La récolte se faisait avant la Saint-Barthélémy,
c'est-à-dire avant le 24 août, quand les premiers orages de fin d'été
rafraîchissaient l'air et la terre, permettaient une reprise de
floraisons après la sécheresse estivale, ce qui donnait aux abeilles
l'opportunité de refaire des provisions pour l'hiver.




Ruches en chêne-liège à Spéracèdes
(Alpes-Maritimes)

Quelquefois, quand l'hiver se présentait très long et qu'il y avait pour
les abeilles le risque de la famine, les apiculteurs plus soucieux de
leurs mouches à miel plaçaient, sous les ruches, des gamelles contenant
des figues macérées dans de l'eau qui permettaient aux abeilles de
s'alimenter, bien ou mal, de ce mélange sucré.

Si l'Abbé Bonifacy cite, dans ses manuscrits de 1808 sur les
Alpes-Maritimes, les gens de Pierlas qui effectuaient le dédoublement
des colonies par tapotement en ôtant le napié (ou calotte) des ruches en
paille tressée, les habitants des vallées subalpines et surtout de la
Haute-Roya procédaient de la façon suivante : l'apiculteur soupesait ses
ruches et choisissait les plus lourdes qui étaient placées dans un
petit trou dans la terre où brûlait une mèche de soufre (5).


En moins de deux minutes les abeilles étaient asphyxiées et
les rayons de miel (bresca) étaient alors récoltés sans piqûres !

Les rayons qui contenaient miel, pollen et larves d'abeilles étaient ensuite :


placés dans un baquet pour les écraser avec les
pieds comme on faisait avec les grappes de raisin après la vendange
(Haute-Roya),

ou soumis à l'action d'une presse rudimentaire dans des scourtins en sparterie (La Brigue),
ou chauffés dans une marmite qui contenait de l'eau (Tinée),
ou simplement écrasés à la main et placés dans un sac pendu au plafond pour le faire égoutter dans un grand bol placé dessous.
Inutile de dire que la pureté et la valeur du miel
ainsi récolté, même après filtrage, laissaient beaucoup à désirer car
une fois passé l'hiver, il fermentait facilement. Et c'était avec la
fermentation du miel qu'on préparait l'hydromel, cette boisson des dieux
qu'on appelait l'aiga dous (l'eau douce).

Ce miel, qui se conservait assez bien de septembre à mars, était pour la
plupart produit dans des ruchers à conduite familiale et consommé comme
produit dulcifiant ou, encore mieux, comme médicament surtout pour les
affections respiratoires.
" En 1810, les quatre pharmaciens exerçant Nice, Girelly, Risso,
Quaranta et Vernay, fournissent le miel en pot de grès de 400 grammes
environ et la pratique niçoise le préférait de loin aux sirops et aux
sucres de raisin " (6)... Mais nous pensons qu'à partir de 1600, il y a
eu, dans la haute vallée de la Roya, un essai de production de miel à
grande échelle si on en juge par l'incroyable concentration de ruchers
en pierre qui devaient produire en moyenne de 15 à 20 tonnes de miel par
an.

En effet, il semble qu'une quantité de miel était exportée par les
Brigasques vers le Piémont, l'Algérie (7) et même l'Angleterre. Le miel
de La Brigue se vendait à Nice au début du siècle 1,20 franc le kilo et
il est, encore aujourd'hui, demandé par les connaisseurs qui le
considèrent d'une qualité supérieure.


Suite dans le n°184...


L. N. Masetti
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Route de Berghe, 06540 Fontan - FRANCE




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